safari au Botswana

Le Delta de l’Okavango

La réserve de Moremi comprend les extrémités orientales du chenal du Moanachira et la quasi-totalité de la rivière Khwai, qui termine sa course dans les sables du Kalahari à quelques kilomètres de la frontière de Moremi. Cette intrusion d’eau dans les sables du Kalahari, par ailleurs stériles, a pour résultat une richesse et une diversité écologiques rares dans la nature.

Le Chenal et les Plaines du Thaoge dans le nord-ouest est le lieu où nous réalisons nos aventures en Mokoro (pirogue). Dans la réserve de Moremi, nous explorons les îles orientales du delta de l’Okavango en véhicule de safari, à la recherche des animaux sauvages qui pullulent dans ce paradis naturel de plaines et de forêts fluviales.

Le chenal et les plaines du Thaoge représentent le delta de l’Okavango tel que nous l’imaginons, des lagons sans fin recouverts de nénuphars et bordés de petites îles de palmiers luxuriantes. Ici, nous recherchons une île où installer notre campement pour explorer les environs à pied, regarder le coucher de soleil sur une lagune depuis nos mokoros, écouter nos bateliers Bayei Mokoro chanter dans la nuit africaine.

Le delta de l’Okavango est probablement l’un des endroits les plus enchantés d’Afrique. Tourbillon d’opulence dans un désert de sable du Kalahari, le delta est un phénomène remarquable. Il doit ses origines à la formation de la vallée du Rift le long du cours du fleuve Okavango. La région s’est formée au cours des 5 derniers millions d’années en raison des changements atmosphériques et des mouvements de la croûte terrestre.

Il y a environ 5 millions d’années, un événement relativement récent (géologiquement parlant) a rendu l’atmosphère de l’hémisphère sud de plus en plus sèche en raison de la glaciation de l’Antarctique, qui a absorbé la plus grande partie de l’humidité atmosphérique. Il y a 3 millions d’années, de forts vents de l’est ont entraîné la formation de dunes allongées qui traversent le Kalahari moyen d’est en ouest. Quand une météo plus humide est revenue, ces dunes ont canalisé le flux des rivières dans une seule direction, vers le lac Makgadikgadi. Ces temps plus humides ont également provoqué l’écoulement des grands fleuves du Kalahari moyen, à savoir les fleuves Okavango, Chobe et Zambèze. Ils ont tous coulé vers l’est, avec le fleuve Limpopo, jusque dans l’océan Indien.

Puis, il y a environ 2 millions d’années, un bouleversement géologique de la croûte terrestre a provoqué la formation d’une faille qui a modifié le cours de ces grands fleuves. Cette faille, connue sous le nom d’axe Kalahari-Zimbabwe, démarre à Harare en passant par Bulawayo et se termine à l’est du Kalahari. Les rivières ont alors coulé dans le grand bassin qui s’était formé, créant ainsi l’un des plus grands lacs d’Afrique, le lac Makgadikgadi.

Finalement, le lac a été saturé et l’eau a dû trouver un moyen d’accéder à l’océan. Ainsi, il y a environ 20 000 ans, les eaux de ce grand lac ont été forcées vers le nord, puis vers l’est. Cela a entraîné la connexion entre le moyen et le bas Zambèze, ce qui a résulté en l’apparition des Chutes Victoria. L’eau pouvant maintenant s’écouler du lac, un assèchement partiel s’est produit. Une période climatique plus sèche a suivi, ce qui a entraîné une augmentation de l’évaporation et une diminution du débit de la rivière. Il y a environ 10 000 ans, l’assèchement du lac Makgadikgadi était à un stade avancé. Le sable apporté par le vent, ainsi que les nombreux sédiments et débris déposés par l’Okavango, remplissaient progressivement le lac.

La formation de la faille de Gumare a entraîné une réduction de l’altitude du terrain, entraînant ainsi l’étalement des eaux de l’Okavango sur une superficie beaucoup plus vaste et formant ainsi le delta intérieur de l’Okavango en forme d’éventail, désormais caractéristique. Aujourd’hui, les seuls vestiges de l’ancien lac Makgadikgadi (à l’exception du delta de l’Okavango) sont Nxai Pan, le lac Ngami, le lac Xau, la dépression de Mababe et les deux bassins principaux de Makgadikgadi (les pans Sua et Ntwetwe).

Une des caractéristiques du delta est son inondation annuelle. L’Okavango, qui prend sa source en Angola sur le plateau de Benguela, coule à travers la bande de Caprivi en Namibie en direction du sud-est, traverse les rapides de Popa Falls et pénètre dans le Botswana à Mohembo. Ce qui engendre de fortes pluies de l’Angola au Botswana (environ 11 milliards de mètres cubes d’eau par an). La rivière gonflée dépasse les berges trop basses, et l’inondation annuelle de ses plaines inondables commence. Il n’y a jamais deux inondations identiques, mais on peut dire que le delta permanent couvre une superficie de 16 000 km2, alors qu’une grande inondation peut couvrir jusqu’à 18 000 km2 en fonction des saisons. Cela peut prendre 6 mois pour aller de Mohembo jusqu’à Maun, à travers le labyrinthe de canaux et de lagunes.

Plus de 95% de l’eau de l’Okavango s’évapore avant d’atteindre la rivière Thamalakane, près de Maun. La rivière Thamalakane draine la région et conduit le reste de l’eau à la rivière Boteti, qui traverse une cassure dans la faille jusqu’au lac Xau et, éventuellement, jusqu’aux pans de Makgadikgadi. Cette sortie d’eau est l’une des raisons pour lesquelles l’eau du delta est fraîche puisqu’elle transporte les sels. L’inondation de l’Okavango n’est pas un processus violent. Les eaux s’écoulent doucement dans les canaux et les plaines. La hauteur totale d’un bout à l’autre du delta n’est que de 62 mètres et cela sur une distance d’environ 250 kilomètres. La lenteur du mouvement de l’eau signifie une faible charge en sédiments et explique par conséquent l’incroyable clarté et pureté de l’eau de l’Okavango, pour laquelle il est renommé.

Moremi

À la fin des années 1800, une épidémie de peste bovine s’est répandue sur tout le continent, détruisant une grande partie de la faune et du bétail en Afrique. Comme les animaux sauvages abritent les mouches tsé-tsé, cela a entraîné une diminution naturelle de la population de mouches tsé-tsé dans la région. Pour cette raison, il devint donc possible de déplacer du bétail dans et à travers la région sans craindre les maladies. La tribu Batawana craignait que la concurrence permanente entre le gibier de retour et les troupeaux de bovins pour le pâturage, ainsi que la chasse incontrôlée, ne conduisent à la destruction de l’habitat et à la diminution des populations de gibiers.

Au cours de cette période (fin des années 50, début des années 60), la tribu était gouvernée par Mme Moremi, veuve du chef Moremi III, dont le fils, Matiba, était trop jeune pour gouverner. Ainsi, la réserve de Moremi a été officiellement proclamée le 15 mars 1963.

La réserve de Moremi est aujourd’hui administrée par le Département de la faune et des parcs nationaux; c’est une région riche et fascinante. La réserve de Moremi constitue une partie complexe du delta de l’Okavango, comprenant des zones inondées en permanence, des zones inondées selon les saisons et des terres arides.

Situé au nord-est du delta, il s’agit probablement de la première destination touristique du Botswana, du fait qu’elle englobe plusieurs types de zones écologiques différentes. La superficie totale de cette réserve est de 4 871 kilomètres carrés. Cela représente près du tiers du delta de l’Okavango, ce dont le Botswana peut être très fier. Les terres arides de Moremi sont principalement constituées de velds de mopane (Colophospermum mopane). Les mopanes géants forment une canopée forestière et confèrent une atmosphère unique à cette région.

Les autres principaux types de végétation sont les forêts fluviales, les prairies inondables, les forêts marginales situées en bordure des plaines inondables, les velds de sable de Terminalia sericea, les velds de sable d’Acacia erioloba et les communautés insulaires d’Hyphaene petersiana.

Chobe

Au cours des années 1930, le Botswana était encore un protectorat britannique appelé Bechuanaland. À cette époque, très peu de gens visitaient les abords de la rivière Chobe, et la région était principalement utilisée pour la chasse et le bois. L’importante population d’éléphants a attiré de nombreux chasseurs dans la région à l’époque où le commerce de l’ivoire était répandu, et où la conservation de la faune et de la flore sauvage ainsi que de l’environnement n’étaient pas une priorité absolue. Le colonel Charles Rey, alors commissaire du Botswana, voulait déclarer la région comme réserve. Cependant, son rêve ne s’est réalisé qu’au début des années 1960, lorsque le parc national de Chobe a vu le jour sous la proclamation n°22 de 1961 du gouvernement du Bechuanaland.

Après être entré au Botswana, la rivière Kwando devient le Linyanthi. À Parakurungu, il devient l’Itenge et ce n’est que près de la porte de Ngoma qu’il devient la rivière Chobe. À partir du point où le Chobe se courbe brusquement, le déversoir Magwegqana ou Selinda relie le Delta au Chobe. Il est communément admis que le Selinda peut circuler dans les deux sens, ce qui fait que le Chobe fait de même. Ce n’est pas vrai. En réalité, l’eau ne fait que remonter sur une petite distance, créant l’impression d’un changement de courant.

Savuti

La région de Savuti comprend principalement des velds de sable de Camelthorn (Acacia erioloba), des velds de sable de Terminalia argentés (Terminalia sericea), de la savane broussailleuse et du veld de mopane. Le paysage presque désertique de Savuti avec son soleil brûlant, son sable chaud et meuble, les animaux qui s’échappent de la chaleur en s’agglutinant dans les petites zones d’ombre disponibles, et les éléphants qui font impatiemment la queue pour rejoindre l’approvisionnement en eau, de plus en plus restreint, offrent une expérience de la faune très différente, pourtant si authentique à l’Afrique.

Il est presque impossible d’imaginer que ce paysage désolé et accidenté était autrefois submergé sous une énorme mer intérieure. Sur le plan géologique, les cinq éléments principaux du Savuti (à savoir la crête de Magwikhwe, la dépression de Mababe, le marais de Savuti et ses arbres morts, les affleurements rocheux et le canal de Savuti) sont tous étroitement liés de manière fascinante.

Il y a encore des spéculations sur la façon dont ce lac autrefois massif a reçu ses eaux. L’explication la plus populaire est qu’un jour le fleuve Zambèze supérieur, les rivières Chobe et Okavango ont coulé ensemble, à travers le nord du Botswana et jusqu’à la mer via le Limpopo. Une légère déformation de la croûte terrestre a barré ce flot pour créer un vaste lac. Cependant, avec le temps, d’autres mouvements de la croûte terrestre ont poussé ces rivières à trouver une nouvelle route vers la mer. La direction de ces rivières a changé avec les failles; le Haut-Zambèze et le Chobe se sont tournés vers le nord-est et, après avoir plongé par les chutes Victoria, ont rejoint ce qui est désormais le Zambèze moyen.

Pris au piège par une vallée de rift émergente, l’Okavango s’est infiltré dans les vastes accumulations de sable pour créer le delta que nous voyons aujourd’hui. Condamné par un changement climatique qui a réduit les précipitations et a ramené des conditions presque désertiques, le super-lac, coupé de ses réserves d’eau, s’est asséché et n’existe plus.

Le canal de Savuti

L’un des grands mystères et charmes de Savuti réside dans son célèbre canal. Il parcourt une distance de 100 kilomètres de la rivière Chobe, à travers une brèche dans la crête de sable, jusqu’à la dépression de Mababe. Ne tombant que d’environ 18 mètres (environ 18 centimètres pour chaque kilomètre parcouru), ce canal achemine l’eau du Chobe à Mababe, créant ainsi un petit étang à l’endroit où il entre dans la Dépression.

C’est le canal et son eau qui expliquent l’abondance fantastique de gibier que l’on peut parfois observer à Savuti. Cependant, le canal ne coule pas toujours et c’est là que réside son grand mystère.

Les rapports des premiers explorateurs confirment que le canal coulait dans les années 1850 et jusque vers 1880. À ce moment-là, il a cessé de couler et est resté sec jusqu’au milieu des années 1950, puis, sans explication, il a recommencé à couler. Depuis lors, il a été « allumé » et « éteint » plusieurs fois. En ce moment il est à sec. C’est ce flux chimérique qui explique les arbres morts que vous verrez dans le canal.

La longue période sèche de ce siècle a donné aux Camelthorns (Acacia erioloba) suffisamment de temps pour s’établir et se développer pleinement. L’inondation qui a suivi a noyé les arbres dans le chenal et au bord de l’étang. Les arbres morts, qui sont restés debout pendant plus de 35 ans, constituent aujourd’hui l’un des éléments les plus importants du paysage de Savuti.

Une explication possible du flux irrégulier du canal de Savuti réside dans les mouvements tectoniques (mouvements de la croûte terrestre). Même sans l’eau du Chobe, le Savuti reste un lieu d’enchantement, d’une beauté singulière, et possède l’une des plus grandes concentrations d’animaux en Afrique australe.

Les pans

La zone est composée des pans de Sua et de Ntwetwe. Pendant la chaleur de la fin de l’hiver, les pans deviennent un mirage scintillant d’austérité éthérée et désorientante. Le grand nombre de petits villages et les petits outils et autres objets datant de l’âge de la pierre que l’on peut trouver éparpillés autour des îles (par exemple sur l’île Kubu) montrent que les Pans de Makgadikgadi ont accueilli une habitation humaine, et leur bétail, il y a de cela très longtemps. À une certaine époque, les Pans de Makgadikgadi constituaient une importante voie de commerce.